El agua potable y la salud: Lo que debe saber

| 27.Abril.02 |
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La calidad del agua que consumimos es de vital importancia para la salud.No debemos olvidar que el cuerpo humano está compuesto mayormente por agua. Una búsqueda rápida por Intenet nos revela que la mayoría de las grandes ciudades tienen actualmente grandes problemas debido a la contaminación a las que se encuentran expuestos sus habitantes.

Es esencial para cada comunidad contar con un abastecimiento limpio y constante de agua potable.

En las ciudades grandes el agua frecuentemente proviene de fuentes superficiales, tales como lagos, ríos y embalses. Algunas de estas fuentes están cerca de la comunidad. En otros casos, se obtienen de fuentes ubicadas a varias millas de distancia. En cualquier caso, cuando piense de donde proviene su agua potable, es importante considerar no solamente la porción o parte del río o lago que usted puede observar, sino la cuenca completa. La cuenca es la área de tierra sobre la cual fluye el agua hacia el río, lago o embalse.

En las áreas rurales, es más probable que las personas tomen aguas subterráneas que se bombearon de un pozo. Estos pozos se conectan a acuíferos - los embalses naturales debajo de la superficie terrestre - que puede que sean solamente unas pocas millas de ancho, o puede que abarquen las fronteras de varios estados. Igual que el agua superficial, es importante recordarse que las actividades que ocurren a varias millas de ánea.

Origen del agua potable

Cuando se obtiene el agua de un río o embalse, la misma contiene suciedad y pequeños pedazos de hojas y otras materias orgánicas, además de pequeñas cantidades de ciertos contaminantes. Cuando el agua llega a la planta de tratamiento, se añaden unos químicos denominados coagulantes. Estos reaccionan con el agua a medida que fluye lentamente a través de tanques para que las partículas y otros contaminantes formen coágulos que se depositan en el fondo. Luego, esta agua fluye a través de un filtro que extrae los contaminantes más pequeños como virus y Giardia.

Casi toda el agua subterránea se filtra a medida que pasa a través de capas de tierra hacia dentro de embalses subterráneos conocidos como acuíferos. Generalmente, el agua que los proveedores bombean de los pozos contiene menos materiales orgánicos que las aguas superficiales y es posible que no necesiten tratamiento. La calidad del agua depende en las condiciones locales.

El tratamiento más común del agua potable, es la desinfección. Mayormente cloro u otros desinfectantes para eliminar bacterias y otros gérmenes. Los sistemas cuyas aguas están contaminadas con químicos orgánicos pueden ser tratadas con carbón activado, el cual absorbe o atrae los químicos disueltos en el agua.

Efectos sobre la salud

La EPA (Environmental Protection Agency) ha establecido estándares de seguridad para más de 80 contaminantes que pueden encontrarse en el agua potable y presentan un riesgo a la salud humana. Estos contaminantes se pueden dividir en dos grupos de acuerdo a los efectos que pudiesen causar.

Los efectos agudos ocurren dentro de unas horas o días posterior al momento en que la persona consume un contaminante. Casi todos los contaminantes pueden tener un efecto agudo si se consume en niveles extraordinariamente altos en el agua potable, en esos casos los contaminantes más probables que causen efectos agudos son las bacterias y virus. La mayoría de los cuerpos de las personas pueden combatir estos contaminantes microbianos de la misma forma que combaten los gérmenes, y típicamente, estos contaminantes agudos no tienen efectos permanentes. No obstante, le pueden causar enfermedades a las personas y pueden ser peligrosos o fatales para una persona que posea un sistema inmune débil debido a VIH/SIDA, quimioterapia, uso de esteroides o por cualquier otra razón.

Los efectos crónicos ocurren después que las personas consumen un contaminante a niveles sobre los estándares de seguridad de EPA durante muchos años.
Los contaminantes en el agua potable que pudiesen causar efectos crónicos son los químicos (tales como solventes y plaguicidas), radionucléidos (tal como el radio) y minerales (tal como el arsénico).

Entre los ejemplos de efectos crónicos de los contaminantes del agua potable, están el cáncer, problemas del hígado o riñones o dificultades en la reproducción.

Contaminante
MNMC1
(mg/l) 4
NMC2
o
TT3(mg/l)4
Posibles efectos sobre la salud por exposición que supere el NMC
Fuentes de contaminación comunes en agua potable
Químicos Inorgánicos
Antimonio 0.006 0.006 Aumento de colesterol en sangre; descenso de azúcar
en sangre (aumento de colesterolhemia; hipoglucemia).
Efluentes de refinerías de petróleo; retardadores de fuego; cerámicas; productos electrónicos; soldaduras.
Arsénico ninguno5 0.05 Lesiones en la piel; trastornos circulatorios; alto riesgo de cáncer. Erosión de depósitos naturales; agua de escorrentía de huertos; aguas con residuos de fabricación de vidrio y productos electrónicos.
Asbestos
(fibras >10 micrómetros)
7 millones de fibras por litro (MFL) 7 MFL Alto riesgo de desarrollar pólipos intestinales benignos. Deterioro de cemento amiantado (fibrocemento) en cañerías principales de agua; erosión de depósitos naturales.
Bario 2 2 Aumento de presión arterial. Aguas con residuos de perforaciones; efluentes de refinerías de metales; erosión de depósitos naturales.
Berilio 0.004 0.004 Lesiones intestinales. Efluentes de refinerías de metales y fábricas que emplean carbón; efluentes de industrias eléctricas, aeroespaciales y de defensa.
Cadmio 0.005 0.005 Lesiones renales. Corrosión de tubos galvanizados; erosión de depósitos naturales; efluentes de refinerías de metales; líquidos de escorrentía de baterías usadas y de pinturas.
Cromo (total) 0.1 0.1 Dermatitis alérgica. Efluentes de fábricas de acero y papel; erosión de depósitos naturales.
Cobre 1.3 Nivel de acción=1.3; TT6 Exposición a corto plazo: molestias gastrointestinales. Exposición a largo plazo: lesiones hepáticas o renales. Aquellos con enfermedad de Wilson deben consultar a su médico si la cantidad de cobre en el agua superara el nivel de acción. Corrosión de cañerías en el hogar; erosión de depósitos naturales; percolado de conservantes de madera.
Cianuro
(como cianuro libre)
0.2 0.2 Lesiones en sistema nervioso o problemas de tiroides Efluentes de fábricas de acero y metales; efluentes de fábricas de plásticos y fertilizantes
Flúor 4.0 4.0 Enfermedades óseas (dolor y fragilidad ósea) Los niños podrían sufrir de dientes manchados Aditivo para tener dientes fuertes; erosión de depósitos naturales; efluentes de fábricas de fertilizantes y de aluminio.
Plomo cero Nivel de acción=0.015; TT6 Bebés y niños: retardo en desarrollo físico o mental;podrían sufrir leve déficit de atención y de capacidad de aprendizaje. Adultos: trastornos renales; hipertensión Corrosión de cañerías en el hogar; erosión de depósitos naturales.
Mercurio (Inorgánico) 0.002 0.002 Lesiones renales Erosión de depósitos naturales; efluentes de refinerías y fábricas; lixiviados de vertederos y tierras de cultivo.
Nitrato
(medido como nitrógeno)
10 10 Los menores de 6 meses que tomen agua que contenga mayor concentración de nitratos que el NMC, podrían enfermarse gravemente.
Entre los síntomas se incluye dificultad respiratoria y síndrome de bebé cianótico (azul).
Contaminación por el uso de fertilizantes; percolado de tanques sépticos y de redes de alcantarillado; erosión de depósitos naturales.
Nitrito
(medido como nitrógeno)
1 1 Los menores de 6 meses que tomen agua con mayor concentración de nitritos que el NMC, podrían enfermarse gravemente. Entre los síntomas se incluye dificultad respiratoria y síndrome de bebé cianótico (azul). Contaminación por el uso de fertilizantes; percolado de tanques sépticos y de redes de alcantarillado; erosión de depósitos naturales.
Selenio 0.05 0.05 Caída del cabello o de las uñas; adormecimiento de dedos de manos y pies; problemas circulatorios. Efluentes de refinerías de petróleo; erosión de depósitos naturales; efluentes de minas.
Talio 0.0005 0.002 Caída del cabello; alteración de la sangre; trastornos renales, intestinales o hepáticos. Percolado de plantas procesadoras de minerales; efluentes de fábricas de vidrio, productos
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